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“科学常识”之谬 ——从“比萨斜塔实验”谈起
2016年01月05日 14:51 来源:中国社会科学报 作者:奚彦辉 字号

内容摘要:科学常识,是科学知识、科学精神及科学文化在社会大众之中传播、流衍所致的观念形态。关于伽利略“比萨斜塔实验”的实情及原委,许多伽利略传记及《科学史》著作都有专门的论述与考证。

关键词:科学常识;伽利略;比萨斜塔;科学史;传播过程

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  科学常识,是科学知识、科学精神及科学文化在社会大众之中传播、流衍所致的观念形态。科学常识的传播力度与广度本身就是一个社会“科学”文化进步与否的表征。但同时还需看到,科学常识本身是科学知识、科学文化不断“传播”的结果。其中既有科学文化传播者最初的理论意图,也有文化传播过程中的社会建构,更有传播过程中所致的“扭曲”。不容否认的是,流传于今的“科学常识”中确有对科学原初本真的背离与偏差。此种背离与偏差,不仅有悖于科学史的真实,更有害于“科学”本身。以下,即以伽利略的“比萨斜塔实验”为例,来分析并阐明“科学常识”传播过程中的谬误与偏差。

  众所周知,伽利略是近代著名的科学家,被誉为“近代科学之父”。在中国民众的常识观念中,流传得最广的就是他在比萨斜塔上所做的落体实验。这又与国内基础教育读本的体制化教育、传播分不开。一直以来,人们对伽利略的比萨斜塔实验津津乐道。然而伽利略是否真的做过这个实验呢?如果没有,事情的原委又是怎样的?对于这个问题的追踪与考察,有助于还原科学的事实之真。

  伽利略“比萨斜塔实验”的常识溯源

  若干年来,国内基础教育读本中都载有伽利略的比萨斜塔实验。文中叙述伽利略当着众人的面,将一大一小两个铁球同时从比萨斜塔上扔下。结果两个铁球同时落地。该实验成功地反驳了亚里士多德两千多年来的教条,从而赢得人们的阵阵欢呼。此一传说,对伽利略的科学形象增辉不少,亦凸显了求真的科学精神。然而问题是,基础教育读本中的这个故事从何而来?是否为真呢?

  我们相信此一传说定然不是凭空而生,因此有必要进行一番追寻。国内出现较早的伽利略传记是李珩先生编写的《实验科学创始人伽利略》,书中生动地记有伽利略在比萨斜塔进行球体实验的场面。书中的记叙与基础教育读本一致。这个传说构成了人们理解伽利略的一种故事原型。然而,这一“常识”是否为真呢?科学史上的真实状况是怎样的呢?

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